흔히는 퇴행성관절염으로도 불리는 골관절염은 관절 질환 중에서 가장 흔한 관절염입니다. 나이 들면 의례 발생하는 병으로 잘못 알고 있는 경우가 많지만 나이 든다고 무조건 골관절염이 발생하는 것은 결코 아닙니다.
가장 흔한 증상은 무릎의 통증으로 특히 계단을 오르내릴 때 통증을 더 느낍니다. 통증은 대개 오전보다는 오후에 심하게 느끼며, 진행하게되면 무릎이 붓고 물이 차며 종일 통증이 느끼기도 합니다. 척추에 골관절염이 오는 경우에는 허리에 통증을 느끼고 심한 경우에는 저릿저릿한 신경증상이 발생하여 허리디스크로 오인하기도 합니다.
고관절에 발생시 통증이나 관절운동범위의 제약 때문에 보행이 어색해집니다. 손마디에도 골관절염이 흔하게 발생하는데 특히 손가락 끝마디 관절에 잘 생기며 모든 손가락 마디에 다 생길 수 있습니다. 손가락의 골관절염은 특징적으로 중년 여성에서 잘 발생하며 통증을 느끼면서 손가락 마디가 서서히 굵어지는 것을 경험합니다. 특히 이런 경우에는 류마티스 관절염과 구별할 필요가 있습니다.
우리 몸의 관절에는 뼈와 뼈 사이에서 완충 작용을 하는 부드러운 연골이 있는데 어떤 원인이든지 바로 이 연골이 손상되는 것이 골관절염의 원인입니다.
유전적인 소인도 있으며, 비만, 관절의 외상이나, 염증으로 인한 연골 손상 후에 잘 발생합니다.
대부분의 경우는 간단한 문진과 진찰로서 어렵지 않게 골관절염을 진단할 수 있으며 엑스레이를 촬영함으로써 쉽게 확진 됩니다. 엑스레이에 골관절염이 있다하더라도, 다른 원인이 병합되어 증상을 유발하거나 악화시키지 않았나 하는 과정을 반드시 거치는 것이 중요합니다. 따라서 다른 원인을 감별하기 위해 관절에 물이 찬 경우에 관절의 물을 뽑아 검사를 하거나 다른 질환에 대한 피검사를 하기도 합니다.

현재까지는 골관절염의 손상된 연골을 완전히 정상화시키는 치료법은 없는 것이 사실이지만 증상을 완화시킬 수 있는 많은 방법들이 있고 적절히 치료하면 골관절염의 악화를 예방하고 지연시킴으로써 안락한 생활을 할 수 있습니다. 치료에는 약물요법, 물리요법, 수술치료가 있습니다. 약물요법으로는 단순히 통증을 완화하기 위한 진통제를 사용하기도 하며 관절이 붓고 심한 경우에는 비스테로이드계 소염제를 사용하기도 합니다. 약물은 관절의 염증을 완화시키는 효과를 발휘하므로 통증과 뻣뻣함을 완화시켜주고 편안하고 정상적인 생활을 유지하는데 큰 도움이 되며 운동치료를 잘 하도록 도와줍니다. 최근에는 연골 성분 제제(글루코사민, 콘드로이틴)가 치료제로 대두되고 있는데 유럽에서는 약품으로 분류되어 실제 환자들에게 사용되며 효과가 있다는 연구 결과가 있습니다.

미국에서는 아직 약품이 아닌 식품으로 분류되어 일반 상점에서 자유롭게 구할 수 있는데 아직 그 효과의 확실성에 대해서는 현재 연구 중입니다.
우리나라에서도 간혹 사용하시는 분들이 있는데 확실한 효과가 있다고 전 세계가 동의하는 바는 아직 아니므로 자세한 연구결과가 나와야 확실히 사용해야 할지 여부를 알 수 있을 것입니다.

관절내 주사에는 스테로이드 주사를 간혹 사용하기도 하지만 오히려 관절 손상을 촉진할 수도 있기 때문에 극히 제한적으로 사용해야 하면 가능하면 전문의의 판단이 아니라면 사용하시지 않는 것이 안전합니다. 연골 성분 제제인 하이아루론산(hyaluronic acid)을 관절내로 주입하는 치료가 최근 소개 되었으나 그 효과, 비용 면에서 아직 널리 이용되기엔 증거가 불충분합니다.

약물치료와 더불어 물리치료는 필수적이며 관절주위의 근육을 강화시키는 것은 증상을 완화시킬 뿐만 아니라 골관절염의 악화를 방지하는 데에도 매우 중요합니다. 따라서 약물 복용에만 의존하는 것보다는 항상 물리치료를 병행해야 최선의 효과를 기대할 수 있습니다. 초기에는 전문가의 도움으로 물리치료를 받고 스스로 할 수 있는 방법을 익혀서 나중에는 일상생활에서도 자율적으로 근육 강화운동을 해야 합니다.

내과적 치료로서 호전이 없이 통증이 계속되거나 관절의 기능이 소실되었을 때에는 외과적 치료를 고려합니다. 수술도 여러 종류이므로 수술이 필요하다고 판단 시에는 정형외과 전문의의 의견에 따라 가장 적절한 수술방법을 택하게됩니다.


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